한 걸음 내딛자 무릎이 '욱씬'… 식이유황으로 해결하세요

조선일보
  • 조가희 기자
    입력 2018.06.12 03:01

    목재서 생성되는 '식이유황 MSM' 관절 통증·불편함 줄이는 데 효과
    콜라겐 분해 억제하는 'NAG'는 연골 채우는 성분 생성하기도

    한 걸음 내딛자 무릎이 '욱씬'… 식이유황으로 해결하세요
    조선일보 DB
    고령화에 따른 노인 인구가 증가함에 따라 관절염으로 고생하는 환자도 늘고 있다. 건강보험심사평가원의 집계 결과 퇴행성관절염 환자는 2012년 327만7000여 명에서 2016년 368만여 명으로 5년 새 12.3%나 늘었다.

    ◇관절염, 여성 환자가 3배 많아

    관절염은 여성에게 발생 빈도가 높다. 65세 이상 여성 중 50%가 넘게 관절염을 앓고 있으며, 여성 환자가 남성 환자의 3배에 달한다는 조사 결과도 있다. 관절염의 주요 증상은 통증이다. 연골이 닳아 없어진 상태에서 뼈와 뼈가 부딪히면 극심한 통증이 나타난다.

    비 오는 날에는 대기압이 낮아져 상대적으로 관절 내부의 압력이 높아지기 때문에 통증은 더욱 심해진다. 질환이 심해지면 한걸음 내딛는 것조차 힘들고, 통증으로 활동량이 줄면서 관절 주변의 근육이나 인대가 약해져 통증은 더 악화한다.

    우리 선조(先祖)는 관절 통증을 관리하고 관절의 건강을 유지하기 위해 다양한 영양 성분을 섭취해왔다. '조선왕조실록'에 의하면 선조(宣祖)의 다리 통증과 부기가 심해지자 의관은 오갈피주(酒) 복용을 권했다고 한다. 다산 정약용도 오갈피주를 빚어 관절의 통증을 제거했다고 전해진다. 예로부터 관절 건강에 효능이 있다고 입증된 대표적인 성분은 'MSM(식이유황)'이다.

    MSM은 '동의보감' 등 여러 전통의학서에서 유황으로 언급돼 온 성분이다. 동의보감의 탕액편에서는 유황이 "몸속의 오랜 덩어리와 나쁜 기운을 다스리고, 근골을 강하게 하며, 몸이 차고 손발이 싸늘한 것을 치료한다"고 나와있다.

    ◇MSM 관절 통증·불편함 줄이는 데 효과적

    유황이라 불리는 황(S)은 모든 생명체에게 필수적인 원소다. 유황 중에서도 독성이 있어 먹을 수 없는 상태를 '무기유황', 독성을 제거해 먹을 수 있는 것을 '유기유황' 또는 '식이유황'이라고 한다. MSM은 먹을 수 있는 '식이유황'을 뜻한다. 식이유황은 소나무, 참나무와 같은 목재에서 자연적으로 만들어진 천연유기황화합물이다. 연골과 콜라겐을 만드는 데 필요하다.

    1963년 미국인 제이콥 스탠리 박사(Stanley Jacob)에 의해 식이유황을 섭취하면 ▲관절염 ▲근육 이완 ▲통증 완화에 도움된다는 효능이 밝혀진 바 있다. 식품의약품안전처는 MSM과 NAG에 대해 '관절 및 연골 건강에 도움을 줄 수 있음'이라는 기능성을 인정했다. 인체적용시험을 통해서도 그 효과는 확인됐다. 2006년 국제학술지 '골관절염 및 연골조직'에 실린 연구가 대표적이다. 무릎 관절염을 앓는 40~76세 환자 50명을 대상으로 MSM를 1일 2회(총 6g), 총 12주간 먹게 한 뒤 관절염 증상 정도를 측정했다.

    그 결과 관절염 증상지수(WOMAC·점수가 높을수록 증상이 심각)에 따른 통증 정도가 MSM 섭취 전 58에서 섭취 후 43.4로 14.6 감소했다. 관절의 불편함을 나타내는 신체 기능 지수 역시 51.5에서 35.8로 MSM 섭취 후 15.7 줄었다. 통증이 줄면서 관절 기능이 개선됐고 일상생활에서 활동 능력 역시 눈에 띄게 상승했다.

    ◇콜라겐과 엘라스틴 분해 억제하고, 연골 채우는 NAG

    MSM과 더불어 최근 관절 건강에 효과적인 것으로 알려진 성분은 바로 NAG(N-아세틸글루코사민)다. NAG는 관절을 구성하는 콜라겐과 엘라스틴의 분해를 억제하고 연골을 채우는 글리코사미노글리칸(GAG)의 생성을 촉진한다.

    실제 2017년 한 논문에서 퇴행성관절염 환자 68명을 대상으로 하루에 NAG 500㎎ 또는 1000㎎을 16주 동안 섭취하게 한 결과, 콜라겐의 저하가 유의하게 감소했다.

    2003년 '일본신약과임상'에 실린 논문에서 평균 나이 74세 무릎관절염 환자 31명에게 8주 동안 NAG를 하루 500㎎씩 섭취하게 한 뒤 신체 활동 능력을 측정한 결과, NAG를 먹지 않은 군과 비교했을 때 보행 능력, 계단 오르내리기 능력이 눈에 띄게 개선된 것으로 확인됐다. NAG는 식품의약품안전처로부터 '관절 및 연골건강에 도움을 줄 수 있음'이라는 기능성을 인정받았다.

    MSM와 NAG의 효능이 알려지면서 이를 함유한 관절 건강기능식품이 시중에 많이 판매되고 있다. 관절 건강을 유지하려면 건강기능식품 섭취와 함께 규칙적인 운동이 필요하다.

    통증이 악화하지 않는 범위에서 수시로 운동해야 관절이 굳는 것을 막고 관절의 기능을 강화할 수 있다. 수영이나 자전거 타기와 같은 가벼운 유산소 운동은 좋지만, 등산, 달리기와 같이 관절에 무리가 가는 격렬한 운동은 피해야 한다.

    또한 체중이 증가하면 관절에 가해지는 압력이 심해지므로 정상 체중을 유지하는 것도 중요하다. 평소 무릎을 꿇거나 쪼그려 앉는 자세는 피하는 것이 좋다.

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